«Cuando la ví por primera vez, no esperaba encontrarme un ser tan hermoso y tierno, entonces introduje la mano en el estanque y se acercó lentamente para analizarme...»
Ana Martínez, Voluntaria, España

En diciembre de 2012, un trabajo de colaboración entre el Proyecto AQUAVERT, liderado por la Dra. Miriam Marmontel del Instituto de Desenvolvimiento Sustentable Mamirauá, y la Fundación Omacha con el apoyo de PETROBRAS Ambiental, WWF, Instituto Piagaçu y el INPA, permitió realizar una estimación de abundancia de los delfines en el río Purus, a lo largo de la Reserva de Desenvolvimento Sustentável Piagaçu-Purus, Brasil.

Este río es de gran importancia, ya que durante los últimos años parece haberse convertido en uno de los lugares de cacería ilegal de delfines para la pesquería de la mota (piracatinga), y se requería con urgencia una estimatimación de abundancia para poder monitorear las especies y establecer el impacto de la cacería.

La evaluación del Purus se concentró en la Reserva Piagaçu-Purus, cubriendo 523 kilómetros a lo largo del río y en canales y sistemas de humedales. Se realizaron 954 observaciones en el río principal con 2.581 delfines contados: 76% correspondientes al tucuxi (Sotalia fluviatilis) y 24% del boto (Inia geoffrensis), en tan solo cinco días de muestreo. Este valor supera de manera notable todos los conteos realizados anteriormente en otros ríos de Suramérica, evidenciando que el Purus es un Hot Spot para los delfines de la Amazonia y que amerita grandes esfuerzos para su conservación.

Verónica Iriarte, coordinadora logística de la expedición, señala que: "Esta evaluación es muy importante, ya que existen reportes de cacería de delfines en el Purus que son usados en la pesca de mota en este mismo río, y en el Solimoes". También enfatiza que la productividad del Purus parece ser muy alta, lo que sustenta una importante actividad pesquera en la zona. Finalmente, Iriarte no se sorprendió con el elevado número de delfines, y anota que este río junto con el Japurá (Caquetá) y el Unini son muy productivos y tienen densidades muy importantes de delfines.

La bióloga Sannie Brum, del Instituto Piagaçu, ha venido trabajando desde hace un año en la evaluación de pesquerías y la cacería de botos en el Purus, y anota que este tipo de evaluaciones de abundancia les va a permitir monitorear las poblaciones de delfines. Así mismo, menciona que la presión pesquera sobre el Purus está muy influenciada por la cercanía a Manacapuru y a Manaos, lo que hace que se movilice una flota pesquera grande a esta zona. Aunque las comunidades locales tienen acuerdos pesqueros limitando el ingreso de pescadores externos, parecen aceptar que se cacen delfines en sus áreas ya que, desde su percepción, es una forma de eliminar a los botos como competidores en los lagos y humedales. Las características del río, como un número importante de confluencias y la baja profundidad, hacen que sea relativamente fácil capturar los delfines con redes.

Igualmente señala que este tipo de iniciativas entre organizaciones e investigadores de varios países afianza conocimientos y crea lazos de colaboración muy importantes para coordinar esfuerzos de conservación alrededor de los delfines, y poder comparar datos entre áreas geográficas.

El biólogo Diogo Alexandre de Souza, del Laboratorio de Mamíferos Acuáticos del INPA, resalta que el reto es poder mantener estas altas densidades de delfines y la alta productividad pesquera del río Purus, pero le preocupa cómo se va a lograr erradicar la cacería de delfines ya que es la amenaza mayor que enfrentan estos cetáceos amenazados.

Las biólogas Nathali Ristau, del Grupo de Investigaciones en Mamíferos Acuáticos Amazónicos (GPMMA/IDSM) del núcleo regional de Maranhõn, y Daiane Almeida, del mismo grupo regional Amapa, resaltaron la importancia de la expedición por la capacitación que recibieron para estimar abundancia de delfines de río. La investigadora Ristau ya prepara evaluaciones en el río Tocantins,  donde hay una presión enorme y fragmentación de poblaciones de delfines por represas e hidroeléctricas; y la bióloga Almeida alista esta misma labor en Amapa y el estuario del Amazonas.

Fernando Trujillo, director científico de la expedición, y Lorena Ortiz, ambos de la Fundación Omacha, señalan que la expedición fue un éxito por el buen nivel de todos los participantes y por el trabajo dedicado de cada uno de ellos. Igualmente resaltan esta primera iniciativa de cooperación con organizaciones de Brasil y esperan que sea la primera de muchas más. Por lo pronto ya se habla de una capacitación de métodos de análisis de la información colectada en el Purus, y una próxima expedición para evaluar el Japurá desde Colombia hasta Tefé en Brasil.

Esta iniciativa hace parte del esfuerzo a largo plazo que se inició en 2006 para estimar la abundancia de delfines en la Amazonia y Orinoquia, donde hasta la fecha se han capacitado cerca de 160 investigadores y guardaparques en métodos de abundancia, y se han muestreado cerca de 8.000 kilómetros de rios en seis países.

Participantes de la «Expedición en el río Purus»:

1. Fernando Trujillo, PhD Director Científico, Fundación Omacha Esta dirección de correo electrónico está siendo protegida contra los robots de spam. Necesita tener JavaScript habilitado para poder verlo.

2. Jenny Lorena Ortiz, MSc, Coordinadora proyectos Amazonas, Fundación Omacha Esta dirección de correo electrónico está siendo protegida contra los robots de spam. Necesita tener JavaScript habilitado para poder verlo.

3. Verónica Iriarte, Pesquisadora de cetáceos
Grupo de Pesquisas em Mamíferos Aquáticos Amazónicos (GPMAA), Instituto de Desenvolvimiento Sustentable Mamirauá (IDSM), Brasil.
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4. Sannie Muniz Brum, MSc, Instituto Piagaçu (IPi),  Programa de Manejo e Conservação de Recursos Pesqueiros
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5. Diogo Alexandre de Souza
Laboratorio de Mamiferos Aquáticos (INPA) y Associaçao Amigos de Peixe Boi (AMPA)
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6. Nathali Garcia Ristau
Grupo de Pesquisa em Mamíferos Aquáticos Amazônicos/Instituto de Desenvolvimento Sustentável Mamirauá (GPMAA/IDSM) - núcleo regional Maranhão y núcleo de Biodiversidade/Universidade Estadual do Maranhão.
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7. Daiane Almeida Barbosa
Grupo de Pesquisa em Mamíferos Aquáticos Amazônicos/Instituto de Desenvolvimento Sustentável Mamirauá (GPMAA/IDSM) - núcleo regional Amapá y Instituto de Pesquisas Científicas e Tecnológicas do estado do Amapá (IEPA).
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Escrito por: Fernando Trujillo, Ph.D. Director Científico, Fundación Omacha