«Cuando la ví por primera vez, no esperaba encontrarme un ser tan hermoso y tierno, entonces introduje la mano en el estanque y se acercó lentamente para analizarme...»
Ana Martínez, Voluntaria, España
El artículo titulado Connecting research, management, education and policy for the conservation of armadillos in the Orinoco Llanos of Colombia, que ya está disponible en la prestigiosa revista Oryx, describe el exitoso trabajo que el Programa de conservación y manejo de los armadillos de los Llanos Orientales, en Colombia, viene realizando desde hace 6 años para proteger las cinco especies de armadillos que habitan la Orinoquia del país. Este programa ha logrado integrar una empresa privada, instancias gubernamentales, universidades, ONG y la población llanera alrededor de un fin común: asegurar que estos animales emblemáticos de la región puedan ser conocidos por las futuras generaciones.
Los armadillos son los únicos mamíferos que poseen una coraza y sólo se los encuentra en las Américas, donde han sido utilizados por el hombre como alimento durante siglos. En Colombia, existen seis de las 20 especies vivientes, cinco de las cuales viven en la Orinoquia. Algunas especies de armadillos, como el carismático ocarro, están amenazadas de extinción debido a varios factores relacionados con el avance del humano sobre su hábitat natural. Además, uno de los mayores problemas que deben enfrentar los especialistas en conservación a la hora de protegerlos es la falta de información básica sobre la vida de los armadillos y por qué están desapareciendo, ya que pocos investigadores se dedican al estudio de estos curiosos animales.
El Programa de conservación y manejo de los armadillos de los Llanos Orientales ha combinado distintas estrategias para obtener información científica sobre estos mamíferos. Concientizar a la población y desarrollar acciones concretas de conservación, ha sido clave para el éxito de este programa pionero. El primer paso fue evaluar cuáles son los vacíos de información más notorios y qué factores podrían estar amenazando los armadillos en la Orinoquia. En distintos talleres participativos, el programa desarrolló un plan de acción que fue construido junto con las autoridades ambientales Corporinoquia y Cormacarena, y sirvió – y servirá por muchos años más – como carta de navegación para priorizar acciones de investigación, manejo y conservación de estas especies. 
 
De igual forma, los componentes de educación, campañas de concientización, publicaciones y estrategias de divulgación del programa han despertado el interés y la curiosidad de más de 30.000 personas, desde niños y jóvenes, a adultos. A esto se le pueden sumar los casi 500.000 visitantes del Bioparque Los Ocarros, ubicado en la ciudad de Villavicencio, que han visto la exhibición permanente sobre armadillos. De igual forma, se creó una red de Predios Amigos de los Armadillos, vinculando 23 fincas y reservas privadas, en los departamentos de Meta y Casanare, comprometidas con la conservación de los armadillos y brindándoles protección efectiva a estos mamíferos en un área de 500 km2.
Por otro lado, las autoridades ambientales habían registrado un notable incremento en la caza comercial y venta ilegal de carne de armadillos. En este sentido, el programa lanzó una campaña llamada “Restaurantes libres de carne de monte”, en donde los restaurantes vinculados se comprometen a no vender carne de monte a sus clientes. A cambio, se les ofrece capacitación sobre temas ambientales y para incrementar sus ganancias, sin tener que recurrir a esta actividad ilegal y se les entrega material de divulgación sobre armadillos para que compartan con sus clientes. Esta certificación para restaurantes no sólo protege a los armadillos, sino también otras especies como lapas, dantas o chigüiros.
 
Esta campaña ha despertado el interés de otras corporaciones ambientales, por lo que se espera que será implementada en otras zonas del país en aras de proteger la fauna silvestre local de la caza y comercialización ilegal. Finalmente, el programa contribuyó al aumento del conocimiento sobre armadillos en el campo académico, tanto a través de investigaciones propias como mediante un programa de becas para estudiantes e investigadores. 
 
Mariella Superina, presidente del Grupo de Especialistas en Armadillos, Perezosos y Hormigueros del Comité de Supervivencia de Especies de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, expresó que: “Esta es la primera estrategia de conservación integral que se haya desarrollado para armadillos en el mundo. Uno de los mayores logros del programa es que ha despertado el interés en los armadillos, lo cual es fundamental para el éxito a largo plazo de cualquier estrategia de conservación. Espero que se convierta en un ejemplo para otras iniciativas de conservación”. Por su parte, Fernando Trujillo, director científico de la Fundación Omacha, añadió que: “Es la primera vez que dos autoridades ambientales, Corporinoquia y Cormacarena, desarrollan un plan de acción en conjunto. Esto es un logro importante, ya que permite implementar las mismas estrategias de conservación en toda la Orinoquia colombiana.”
 
Sin lugar a duda, falta mucho trabajo para conservar estos animales emblemáticos de los Llanos colombianos, pero el presente artículo publicado en Oryx demuestra que el programa de conservación y manejo de los armadillos va por buen camino. El Programa de conservación y manejo de los armadillos de los Llanos Orientales es una alianza de ODL S.A. Oleoducto de los Llanos Orientales, Fundación Omacha, Corporinoquia, Cormacarena, Bioparque Los Ocarros y Corpometa. 
Para mayor información sobre el programa, visite la página Los armadillos de los Llanos Orientales de Colombia en Facebook. El artículo Connecting research, management, education and policy for the conservation of armadillos in the Orinoco Llanos of Colombia está disponible en la página web de Oryx – The International Journal of Conservation.
 
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